Las pecas del Sol


El pasado 1 de octubre una Eyección de Masa Coronaria golpeó la Tierra y produjo auroras boreales visibles hasta el norte de California en  Estados unidos. Aunque no es un caso excepcionalmente raro, lo cierto es que podemos esperar mas eventos de este tipo en los próximos meses conforme el Sol se aproxima a su máximo de actividad.

El miércoles pasado me di a la tarea de fotografiar el Sol. Saqué mi cámara, le puse un filtro de Rainbow symphony y me quedé contemplando el atardecer a un lado de la carretera. A las 7:18 pm empecé la secuencia de fotos y me di cuenta que a pesar de mis esfuerzos por encontrar una línea de visión clara, los cables de la luz seccionaron mi disco solar como si fuera un pay de piña.

En esta foto podemos ver tres manchas solares con sus números de identificación (1579, 1582 y 1584), y su tamaño comparado con el tamaño de Júpiter y la Tierra. Crédito: Solar and Heliospheric Observatory (http://sohowww.nascom.nasa.gov/).

El Sol, como todo en esta vida, tiene sus ciclos. Y es que nuestra estrella no resultó tan perfecta como Aristóteles creía pues de vez en cuando aparecen manchas en su superficie. Estas manchas siguen un patrón de actividad que se repite aproximadamente cada 11 años, y el ciclo en el que estamos ahora  alcanzará su máximo en el otoño del 2013.

En algunas ocasiones las manchas solares se pueden ver a simple vista cuando hay una espesa neblina que evita que el resplandor del Sol nos deje ciegos (es muy importante recordar que NUNCA se debe mirar directamente al Sol porque dañaríamos nuestros ojos de manera permanente).

La manera más segura de ver las manchas solares es por medio de internet. En la página del Observatorio Heliosférico Solar de la NASA (SOHO) se pueden ver las imágenes tomadas por el satélite casi de manera instantánea. Las manchas solares son regiones de intensa actividad magnética con temperaturas mas bajas que en el resto de la fotosfera, por eso se ven mas oscuras. Pero el que estén mas “frías” no impide que hiervan, por el contrario, las manchas son el primer aviso de que una tremenda erupción se está cocinando. Estas erupciones, que no vienen del fondo del Sol como en el caso de los volcanes sino de una capa mas alta, y se llaman Expulsiones de Masa Coronaria (la corona solar es una región mucho más caliente y turbulenta que vemos como un halo durante un eclipse total). Tan solo esta semana se produjeron cuatro eyecciones, dos de ellas dirigidas hacia nosotros. Cuando esto sucede, un montón de partículas cargadas se encuentran con el campo magnético de la Tierra y producen auroras boreales cerca de los polos.  Como son tormentas magnéticas, las redes eléctricas y los satélites de los que dependen nuestras comunicaciones son los principales afectados, es por eso que se mantiene un monitoreo constante del clima en el espacio. En la página www.spaceweather.com uno puede suscribirse para recibir alertas en el celular cuando un evento de este tipo se acerca a la Tierra. Claro que si el satélite que le manda la información a su celular se daña, tal vez no sirva de mucho.

Detalle de una imagen de la corona solar tomada en el ultravioleta extremo (171 angstroms). Aquí podemos ver los bucles que unen dos regiones magnéticas de cargas opuestas. La temperatura característica de esta región es de un millón de grados (Kelvin, pero para fines prácticos en Celsius o Farenheit da igual). Credito: NASA Solar Dynamics Observatory (http://sdo.gsfc.nasa.gov).

Si lo que queremos es alta definición, la página del Observatorio de Dinámica Solar de la NASA SDO cuenta con imágenes en varias longitudes de onda a las que se les puede hacer acercamientos y ver con un detalle impresionante la superficie del Sol.

Yo por lo pronto me quedo satisfecha de haber conseguido las fotos que quería. No solo logré atrapar dos manchas solares, sino que también me quedé con las siluetas de los árboles en el horizonte guardadas para la posteridad.

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