Cometas y Meteoros


“…á la hora de la media noche vio salir el cometa con aquella cabellera tan linda y tan resplandeciente, que se quedó como atónito, acordándose de lo que Nezaualpilli le había dicho, quedó tan atemorizado que pensó en aquella hora ser muerto.”

Códice Durán (capítulo LXIII, página 489).

Moctezuma mira el paso de un cometa. Códice Durán, capítulo LXIII (Imagen de wikipedia.org).

En el capítulo LXIII de su Historia de las Indias de la Nueva-España y Islas de Tierra Firme, Fray Diego Durán cuenta la aparición de un cometa a principios del siglo XVI.  En aquellos tiempos Moctezuma Xocoyotzin gobernaba el imperio mexica desde la gran Tenochtitlan, hoy la Ciudad de México. Una noche un mozo (que se vio en la necesidad de levantarse en la madrugada por un llamado de la naturaleza) descubre en el cielo una cosa “maravillosa y espantosa”, por lo que despierta a todo mundo para mostrarles el fenómeno. Al día siguiente la noticia llega a el emperador quien no puede creer lo que le dicen, pues para eso tiene un equipo profesional de astrólogos cuyo trabajo es informarle de estos acontecimientos. Sin embargo se queda despierto toda la noche hasta ver salir el cometa con sus propios ojos. Moctezuma, atemorizado y muy molesto, manda matar a sus astrólogos y contrata nuevo personal.

“También a acontecido estos días que, por falta de no velar los astrólogos y adivinos y los hechiceros y encantadores de esta ciudad, no se nos a dado noticia de una cosa prodigiosa y maravillosa que a aparecido en el cielo, muchos días á, de lo cual creo que todos estais ignorantes por no tener quien os avise, ni quien tenga cuidado de mirarlo. Por tanto yo os mando que luego, sin mas dilación, á todos los astrólogos y hechiceros y encantadores y adivinos me los mateis… á causa de que parece que hacen burla de mí y muy poco caso de lo que les es encomendado y del oficio que tienen, y todo nace de no tenerme aquel respeto que era razón.”

Desafortunadamente los nuevos astrólogos no hacen mas que apoyar las funestas profecías de Nezahualpilli, rey de Texcoco, socavando así el ánimo del emperador poco antes de la llegada de Cortéz.

No es que los mexicas no hubieran visto un cometa nunca, el problema fue que no pudieron predecir su aparición; en realidad nadie lo hizo hasta que en el siglo XVII el astrónomo inglés Edmond Halley dice que un cometa  que se había sido visto por última vez en 1682 volvería en 1758. Lamentablemente Halley no vive lo suficiente para ver el regreso del cometa que ahora lleva su nombre.

Ahora sabemos que los cometas no son señales de los dioses iracundos, sino “rocas escarchadas” provenientes de los confines del sistema solar que siguen una órbita propia, y por lo tanto una vez localizados se pueden predecir sus trayectorias. Cuando se acercan al Sol el hielo que los cubre se vaporiza y forma la cola que los hace tan espectaculares.

Durante el calentamiento también se desprenden partes del cometa que pueden ser tan pequeños como granos de arena. El cometa Halley cruza la órbita de la Tierra cada 75 o 76 años, y con cada vuelta nos deja un caminito de piedras que caen en forma de estrellas fugaces. Esta lluvia de estrellas en particular es conocida como las Oriónidas porque se ven cerca de la constelación de Orion y se produce cada año alrededor del 21 de octubre pocas horas antes del amanecer.

Afortunadamente para los astrónomos contemporáneos hoy en día los cometas se pueden descubrir hasta un año antes de que se encuentren lo suficientemente cerca para verse a simple vista, como el caso del cometa C/2012 S1 (ISON) que se espera se vea tremendamente brillante cuando se acerque al Sol en Noviembre del 2013.

Mientras esperamos a que llegue C/2012 S1 (y lo bauticen apropiadamente), podemos salir por las noches a ver “cometitas” a lo largo del año.

Próximas lluvias de estrellas 2012-2013

Nombre Fecha Eventos por hora
Oriónidas 21 de Octubre 15
Leónidas 16/17 de Noviembre 10-15
Gemínidas 13/14 de Diciembre hasta 50
Cuadrántidas 4 de Enero 100
Lyridas 22 de Abril 10-20
Eta Aquáridas 5/6 de Mayo 10-20
Delta Aquáridas 28/28 de Julio 15-20
Perseidas 12/13 de Agosto  hasta 50

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