Habemus Cometam


Después de varios años de espera los habitantes del hemisferio norte tenemos un cometa que se puede ver a simple vista. Esta semana el cometa C/2011 L4 Pan-STARRS estará acompañando a la Luna antes de irse a dormir del otro lado del horizonte.

Pan-STARRS_10-03

Es tenue, se mueve rápido y si no saben donde buscarlo se les puede escapar. El cometa Pan-STARRS ha viajado durante meses desde la nube de Oort (un enjambre de cometas y asteroides residuales que se quedaron mas allá de la órbita de Plutón) hasta encontrarse ayer en su punto mas cercano al Sol. Ahora va de regreso, y quien sabe si volverá.

El cometa C/2011 L4 Pan-STARRS fue descubierto en Junio del 2011 mediante un telescopio robótico de la Universidad de Hawaii programado para sondear el cielo en busca de objetos cercanos a la Tierra como asteroides y cometas, de ahí su nombre.

El Telescopio de Rastreo Panorámico y Sistema de Respuesta Rápida (Pan-STARRS por sus siglas en inglés) tiene una cámara de 1.4 Gigapixeles, equivalente a poner 300 cámaras digitales comunes juntas, y puede fotografiar el cielo entero cuatro veces al mes, detectando cualquier objeto que se mueva con respecto a las estrellas de fondo.

¿Porqué es tan difícil encontrar al Pan-STARRS?

Este escurridizo cometa me estaba causando dolores de cabeza. Sabes que está ahí, justo hacia donde estas mirando, pero no lo puedes ver. El resplandor del cielo es casi tan brillante como el cometa mismo, y, por la inclinación de su órbita no es posible verlo cuando está completamente oscuro. Es todo un reto, pero vale la pena.

Varios días estuve vigilando el cielo y checando las fotos que los aficionados de todo el mundo suben a la página de spaceweather. Hasta el sábado 9 de Marzo se pudo ver el cometa desde Hawaii, que tiene la misma latitud que el centro de México. Era la señal que estaba esperando. Después de varios intentos y un par de días nublados, ayer me subí a la azotea y busqué pacientemente con unos binoculares. Eran como las 7:45 pm y ya me lloraban los ojos de tanto forzar la vista cuando finalmente pude verlo. Era como un diente de león cósmico que caía suavemente, la cola apenas se distinguía.  Una vez que lo encontré fue fácil seguirlo a simple vista hasta que se perdió detrás de la Sierra Fría 20 minutos después. Las luces de la calle y los cables de la luz no ayudan, espero ir a un mejor sitio esta semana.

Para verlo, hay que esperar el atardecer.

Media hora después de la puesta del Sol búsquenlo a menos de 10 grados de altura sobre el horizonte (mas o menos el ángulo que subtiende el puño cerrado al estirar el brazo). Esperen media hora mas y si no lo ven, seguramente ya se habrá ido. Afortunadamente la Luna nueva nos puede servir de referencia pues el martes 12, el miércoles 13 y el Jueves 14 se les podrá ver muy juntitos. Usen binoculares si tienen, y salgan de la ciudad.

Posición del cometa Pan-STARRS para el Jueves 14 de Marzo, mirando directamente al ponientemedia hora después de la puesta del Sol.

Posición del cometa Pan-STARRS para el Jueves 14 de Marzo, mirando directamente al poniente
media hora después de la puesta del Sol.

Si no lo pueden ver, no se desanimen. En Julio tendremos la visita del cometa 46/PWirtanen, y en Noviembre la del C/2012 S1 ISON. Este último promete ser todo un espectáculo.

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