¿Dónde está el cometa Wirtanen?


A principios de año mencioné que este cometa alcanzaría en Julio su punto mas cercano al Sol, sin embargo, tendremos que esperar su siguiente visita en el 2018 para poder verlo a simple vista.

Credito de la imagen: T. Credner, J. Jockers, T.Bonev, Max-Planck-Institut für Aeronomie.

Imagen del cometa 46P/Wirtanen que muestra su composición en distintos colores: En rojo los iones de H2O+, en azul un gas neutro de cianuro (CN), y en amarillo el polvo que se encuentra principalmente en el núcleo. Credito: T. Credner, J. Jockers, T.Bonev, Max-Planck-Institut für Aeronomie.

Me encantan los cometas, son viajeros solitarios que a veces llegan causando un gran alboroto y a veces  pasan de largo sin que nadie los note. Algunos vuelven puntualmente y a otros nunca los volveremos a ver.

Entre los visitantes mas frecuentes está el cometa 46P/Wirtanen que fue descubierto en 1948 por el astrónomo Carl A. Wirtanen. Es un cometa de período corto cuyo pequeño cuerpo congelado de 1.2 km le da una vuelta al Sol cada 5.4 años. Su órbita no es muy grande, en su punto mas lejano se encuentra a 5 Unidades Astronómicas  (U.A.) del Sol, que es mas o menos la misma distancia a la que está Júpiter (la Unidad Astronómica se define como la distancia media a la que se encuentra la Tierra del Sol y equivale a 149 millones de kilómetros).

El 9 de Julio estará en su punto mas cercano al Sol, o perihelio, a una distancia de 1.05 U.A., es decir, estará tan cerca del Sol como lo estamos nosotros. El problema es que nosotros estamos del lado opuesto, a 1.99 U.A. del cometa. Con el Sol casi en medio, es imposible que lo podamos ver.

Orbitas en 3 dimensiones, del sistema solar interior y con la posición actual del cometa Wirtanen con respecto al sistema solar interior. NASA/JPL

Orbitas en 3 dimensiones con la posición actual del cometa 46P/Wirtanen con respecto al sistema solar interior. Instantánea obtenida de la base de datos del Laboratorio de Propulsión a Chorro (NASA/JPL Small-body Database).

Ni siquiera nos sirve tener un gran telescopio porque el brillo del cielo no nos dejaría verlo. Habrá que esperar hasta el 16 de Diciembre del 2018 cuando se encuentre mucho más cerca de la Tierra, a solo 0.07 U.A. Entonces será visible toda la noche, por varias noches y a simple vista.

Cometa C/2012 S1 (ISON) –Avances–

Para ver un cometa no necesitamos esperar tanto tiempo. El cometa C/2012 S1, o ISON, se acerca poco a poco y actualmente se encuentra a 4 U.A. de nosotros. Ironicamente, en estos momentos no podemos verlo porque también está detrás del Sol, aunque mucho mas lejos. Pero para cuando alcance su perihelio en Noviembre, las cosas serán muy diferentes.

En este comunicado de prensa el observatorio Gemini publicó una secuencia de imágenes del cometa ISON que muestran como ha aumentado la actividad en su núcleo de manera consistente en los últimos meses.

Ya que estamos utilizando unidades astronómicas, voy a darles una idea de porqué se tienen expectativas tan altas con este cometa: Cuando alcance su perihelio el 28 de Noviembre se encontrará a tan solo 0.0125 U.A. del centro de masa del Sol. En estas mismas unidades, el radio del Sol mide 0.0046 U.A., lo que significa que el cometa ISON pasará a 1.6 radios de la superficie del Sol, suficientemente cerca para ser arrollado por una Eyección de Masa Coronaria.

Si sobrevive al encuentro en una pieza, lo veremos en su viaje de regreso el 26 de Diciembre cuando se encuentre a 0.4 U.A. de la Tierra, distancia similar a la que se encuentra Mercurio del Sol.

Además, con esta nublazón seguramente no íbamos a ver nada del cometa Wirtanen, y probablemente no mucho del cielo durante el verano que en esta parte de México es la temporada de lluvias. Por otro lado, este clima es perfecto para leer un libro acompañados de una gran taza de chocolate caliente. Yo estoy leyendo éste de Isaac Asimov, así que no me quedaré con las ganas de ver cometas.

2 comentarios en “¿Dónde está el cometa Wirtanen?

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