Encuentra a Venus durante el día

¿Alguna vez han tenido que usar lentes oscuros para ver al planeta Venus? Este 5 de diciembre hasta pueden tomar el Sol mientras lo buscan.

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Representación renacentista de Venus, junto con Cupido, hecha por Pietro di Christoforo Vannucci alrededor del año 1496. Imagen tomada de la base de datos del instituto Warburg.

Si les da flojera levantarse en la madrugada para buscar los restos moribundos del cometa ISON, o si por las noches lo único que quieren hacer es aplatanarse en el sillón y ver una película, les tengo una propuesta de astronomía diurna. Sigue leyendo

Super Luna de Junio

El domingo 23 de junio tendremos una super Luna, la Luna llena más grande del año.

La superluna del 19 de Marzo del 2011. Imagen cortesía de Lolas fotoarte.

La super Luna del 19 de Marzo del 2011. Imagen cortesía de Lolas fotoarte.

Cuando la Luna llena o nueva coinciden con el perigeo (el punto más cercano a la Tierra) se dice que es una super Luna porque el tamaño aparente es 15% más grande que cuando se encuentra en el apogeo (el punto más lejano).

¿Podrías notar la diferencia a simple vista? Sigue leyendo

Triángulo Cósmico

En los próximos días Mercurio, Venus y Júpiter formarán una conjunción planetaria muy llamativa. Poco a poco se irán acercando hasta formar un triángulo en el cielo el 26 de Mayo. Saquen los binoculares y traten de meterlos a los tres en el campo de visión.

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Imagen simulada con Stellarium para el 26 de Mayo media hora después de la puesta del Sol.

Las conjunciones planetarias historicamente han tenido (y todavía tienen) mucha importancia desde el punto de vista astrológico ya que los planetas se consideran los voceros del universo. Dependiendo de la constelación en la que se posan, le serán conferidos ciertos atributos al signo en cuestión, a veces poderosos, a veces fatídicos.

Hoy sabemos que la proyección en dos dimensiones que vemos en la bóveda celeste no significa que estos astros se encuentren cerca uno del otro. Aún cuando parecen tocarse, si vemos las órbitas en tres dimensiones, usando un simulador como el del JPL de la Nasa, nos damos cuenta que los planetas se encuentran muy lejos uno del otro, y si viviéramos en Marte, esta «alineación» ni siquiera sería visible.

Sistema solar en tres dimensiones que muestra la posición de los planetas. Instantánea tomada de la página http://neo.jpl.nasa.gov/orbits/

Sistema solar en tres dimensiones que muestra la posición de los planetas. Instantánea tomada de la página http://neo.jpl.nasa.gov/orbits/

Cada día de esta semana y hasta los primeros días de Junio podremos ver aparecer primero a Venus, el más brillante de los tres, luego a Júpiter y al final Mercurio. Éste último será el que cambie de posición mas significativamente conforme pasan los días. Además, Mercurio suele ser difícil de encontrar por su cercanía con el Sol, así que hay que aprovechar los otros planetas como punto de referencia. Solo hay que esperar media hora después de la puesta del Sol y mirar al Poniente.

Con unos binoculares o un telescopio pequeño podremos distinguir las cuatro principales lunas de Júpiter: Ío, Ganímedes, Europa y Calisto. Sky and Telescope tiene una aplicación que nos ayuda a identificarlas por si queremos seguir sus movimientos por varios días.

Para los marcianos que leen este blog, una conjunción similar podra verse durante el amanecer del 26 de Mayo, pero entre los planetas Venus, Mercurio y Saturno. 

Vista de una conjunción planetaria entre Venus, Mercurio y Saturno vista desde Marte el día 26 de Mayo antes del amanecer.

Conjunción planetaria entre Venus, Mercurio y Saturno vista desde Marte el día 26 de Mayo antes del amanecer.

Paso de satélites: Cómo identificar objetos voladores no identificados

Muchas personas me preguntan si he visto OVNIS: «un día vi una luz en el cielo que se movía y luego desaparecía…» Yo también he visto luces en el cielo que «desaparecen»; son satélites.

Satélite Iridium 75 captado el 28 de Abril a las 20:36 hrs. Momentaneamente tuvo una magnitud de -5, la misma que tiene Venus en su punto de máximo brillo.

Satélite Iridium 75 captado el 28 de Abril a las 20:36 hrs. Momentaneamente tuvo una magnitud de -5, la misma que tiene Venus en su punto de máximo brillo.

Hoy en día miles de satélites giran alrededor de la Tierra y hacen posible que mandemos un mensaje de texto con el celular, revisemos el clima o veamos  nuestra casa en Google maps.  De acuerdo a la base de datos de la Union of Concerned Scientists hay 2787 satélites activos, y según la Red de Vigilancia Espacial de Estados Unidos son más de 8000 objetos los que están allá arriba, incluyendo satélites inactivos y basura espacial. Sigue leyendo

Habemus Cometam

Después de varios años de espera los habitantes del hemisferio norte tenemos un cometa que se puede ver a simple vista. Esta semana el cometa C/2011 L4 Pan-STARRS estará acompañando a la Luna antes de irse a dormir del otro lado del horizonte.

Pan-STARRS_10-03

Es tenue, se mueve rápido y si no saben donde buscarlo se les puede escapar. El cometa Pan-STARRS ha viajado durante meses desde la nube de Oort (un enjambre de cometas y asteroides residuales que se quedaron mas allá de la órbita de Plutón) hasta encontrarse ayer en su punto mas cercano al Sol. Ahora va de regreso, y quien sabe si volverá.

El cometa C/2011 L4 Pan-STARRS fue descubierto en Junio del 2011 mediante un telescopio robótico de la Universidad de Hawaii programado para sondear el cielo en busca de objetos cercanos a la Tierra como asteroides y cometas, de ahí su nombre.

El Telescopio de Rastreo Panorámico y Sistema de Respuesta Rápida (Pan-STARRS por sus siglas en inglés) tiene una cámara de 1.4 Gigapixeles, equivalente a poner 300 cámaras digitales comunes juntas, y puede fotografiar el cielo entero cuatro veces al mes, detectando cualquier objeto que se mueva con respecto a las estrellas de fondo.

¿Porqué es tan difícil encontrar al Pan-STARRS?

Este escurridizo cometa me estaba causando dolores de cabeza. Sabes que está ahí, justo hacia donde estas mirando, pero no lo puedes ver. El resplandor del cielo es casi tan brillante como el cometa mismo, y, por la inclinación de su órbita no es posible verlo cuando está completamente oscuro. Es todo un reto, pero vale la pena.

Varios días estuve vigilando el cielo y checando las fotos que los aficionados de todo el mundo suben a la página de spaceweather. Hasta el sábado 9 de Marzo se pudo ver el cometa desde Hawaii, que tiene la misma latitud que el centro de México. Era la señal que estaba esperando. Después de varios intentos y un par de días nublados, ayer me subí a la azotea y busqué pacientemente con unos binoculares. Eran como las 7:45 pm y ya me lloraban los ojos de tanto forzar la vista cuando finalmente pude verlo. Era como un diente de león cósmico que caía suavemente, la cola apenas se distinguía.  Una vez que lo encontré fue fácil seguirlo a simple vista hasta que se perdió detrás de la Sierra Fría 20 minutos después. Las luces de la calle y los cables de la luz no ayudan, espero ir a un mejor sitio esta semana.

Para verlo, hay que esperar el atardecer.

Media hora después de la puesta del Sol búsquenlo a menos de 10 grados de altura sobre el horizonte (mas o menos el ángulo que subtiende el puño cerrado al estirar el brazo). Esperen media hora mas y si no lo ven, seguramente ya se habrá ido. Afortunadamente la Luna nueva nos puede servir de referencia pues el martes 12, el miércoles 13 y el Jueves 14 se les podrá ver muy juntitos. Usen binoculares si tienen, y salgan de la ciudad.

Posición del cometa Pan-STARRS para el Jueves 14 de Marzo, mirando directamente al ponientemedia hora después de la puesta del Sol.

Posición del cometa Pan-STARRS para el Jueves 14 de Marzo, mirando directamente al poniente
media hora después de la puesta del Sol.

Si no lo pueden ver, no se desanimen. En Julio tendremos la visita del cometa 46/PWirtanen, y en Noviembre la del C/2012 S1 ISON. Este último promete ser todo un espectáculo.

Cometas y Meteoros

«…á la hora de la media noche vio salir el cometa con aquella cabellera tan linda y tan resplandeciente, que se quedó como atónito, acordándose de lo que Nezaualpilli le había dicho, quedó tan atemorizado que pensó en aquella hora ser muerto.»

Códice Durán (capítulo LXIII, página 489).

Moctezuma mira el paso de un cometa. Códice Durán, capítulo LXIII (Imagen de wikipedia.org).

En el capítulo LXIII de su Historia de las Indias de la Nueva-España y Islas de Tierra Firme, Fray Diego Durán cuenta la aparición de un cometa a principios del siglo XVI.  En aquellos tiempos Moctezuma Xocoyotzin gobernaba el imperio mexica desde la gran Tenochtitlan, hoy la Ciudad de México. Una noche un mozo (que se vio en la necesidad de levantarse en la madrugada por un llamado de la naturaleza) descubre en el cielo una cosa «maravillosa y espantosa», por lo que despierta a todo mundo para mostrarles el fenómeno. Al día siguiente la noticia llega a el emperador quien no puede creer lo que le dicen, pues para eso tiene un equipo profesional de astrólogos cuyo trabajo es informarle de estos acontecimientos. Sin embargo se queda despierto toda la noche hasta ver salir el cometa con sus propios ojos. Moctezuma, atemorizado y muy molesto, manda matar a sus astrólogos y contrata nuevo personal.

«También a acontecido estos días que, por falta de no velar los astrólogos y adivinos y los hechiceros y encantadores de esta ciudad, no se nos a dado noticia de una cosa prodigiosa y maravillosa que a aparecido en el cielo, muchos días á, de lo cual creo que todos estais ignorantes por no tener quien os avise, ni quien tenga cuidado de mirarlo. Por tanto yo os mando que luego, sin mas dilación, á todos los astrólogos y hechiceros y encantadores y adivinos me los mateis… á causa de que parece que hacen burla de mí y muy poco caso de lo que les es encomendado y del oficio que tienen, y todo nace de no tenerme aquel respeto que era razón.»

Desafortunadamente los nuevos astrólogos no hacen mas que apoyar las funestas profecías de Nezahualpilli, rey de Texcoco, socavando así el ánimo del emperador poco antes de la llegada de Cortéz.

No es que los mexicas no hubieran visto un cometa nunca, el problema fue que no pudieron predecir su aparición; en realidad nadie lo hizo hasta que en el siglo XVII el astrónomo inglés Edmond Halley dice que un cometa  que se había sido visto por última vez en 1682 volvería en 1758. Lamentablemente Halley no vive lo suficiente para ver el regreso del cometa que ahora lleva su nombre.

Ahora sabemos que los cometas no son señales de los dioses iracundos, sino «rocas escarchadas» provenientes de los confines del sistema solar que siguen una órbita propia, y por lo tanto una vez localizados se pueden predecir sus trayectorias. Cuando se acercan al Sol el hielo que los cubre se vaporiza y forma la cola que los hace tan espectaculares.

Durante el calentamiento también se desprenden partes del cometa que pueden ser tan pequeños como granos de arena. El cometa Halley cruza la órbita de la Tierra cada 75 o 76 años, y con cada vuelta nos deja un caminito de piedras que caen en forma de estrellas fugaces. Esta lluvia de estrellas en particular es conocida como las Oriónidas porque se ven cerca de la constelación de Orion y se produce cada año alrededor del 21 de octubre pocas horas antes del amanecer.

Afortunadamente para los astrónomos contemporáneos hoy en día los cometas se pueden descubrir hasta un año antes de que se encuentren lo suficientemente cerca para verse a simple vista, como el caso del cometa C/2012 S1 (ISON) que se espera se vea tremendamente brillante cuando se acerque al Sol en Noviembre del 2013.

Mientras esperamos a que llegue C/2012 S1 (y lo bauticen apropiadamente), podemos salir por las noches a ver «cometitas» a lo largo del año.

Próximas lluvias de estrellas 2012-2013

Nombre Fecha Eventos por hora
Oriónidas 21 de Octubre 15
Leónidas 16/17 de Noviembre 10-15
Gemínidas 13/14 de Diciembre hasta 50
Cuadrántidas 4 de Enero 100
Lyridas 22 de Abril 10-20
Eta Aquáridas 5/6 de Mayo 10-20
Delta Aquáridas 28/28 de Julio 15-20
Perseidas 12/13 de Agosto  hasta 50

Los cielos de octubre

Con la llegada del otoño las nubes se van y nos dejan con un cielo limpio y noches frías ideales para salir al patio a observar las estrellas acompañados de una taza de chocolate caliente.

Cuando era niña mi padre me decía que las estrellas que formaban el cinturón de Orión eran los tres reyes magos, y que el cúmulo abierto de las Pléyades eran las siete cabrillas. Y si venían los tres reyes magos (acompañados de un rebaño de cabrillas), era porque pronto sería navidad.

Aunque con el tiempo mi fascinación por el cielo se volvió mas importante que los regalos de navidad, este año esperaré para ver la salida de Orión hasta el Jueves 4 de octubre, y es que en lo que llegan las fiestas también podemos contemplar como la Luna baila con los planetas. Esa noche en particular se encontrará muy cerca de Júpiter, el gigante del sistema solar. Para encontrarlos hay que esperar alrededor de la media noche y mirar hacia el este. Se elevarán por el horizonte a tan solo 5 grados uno del otro, saliendo primero Júpiter seguido por la Luna. Para darnos una idea de cómo medir ángulos en el cielo podemos extender nuestro brazo empuñando la mano y el tamaño de nuestro puño cubriría unos diez grados. El diámetro de la Luna es de medio grado y la distancia entre las 3 estrellas del cinturón de Orión es un poco menos de tres grados. Para ver salir a Orión tendrán que esperar una hora más. Mientras tanto pueden hacer una línea imaginaria que va de la Luna hacia Júpiter el doble de distancia para encontrarse con las Pléyades (o las siete cabrillas), que son un cúmulo de estrellas jóvenes.

El horizonte viendo hacia el este para el jueves 4 de octubre del 2012 cerca de la media noche (Norteamérica).

Si lo tuyo no es quedarse despierto hasta tarde y prefieres admirar el atardecer entonces tal vez quieras mirar al oeste el 16 y 18 de octubre cuando la Luna nueva coquetea primero con Mercurio y luego con Marte. Con el primero se encontrará a tan solo un grado y medio cerca de las ocho de la noche del martes, al día siguiente se alejará e irá en busca del planeta rojo para que por la tarde del jueves quedarse a solo seis grados de él.

Vista del atardecer para el Martes 16 de octubre del 2012 a las 20:00 hrs. (Norteamérica).

Después del atardecer siempre llegan las estrellas, y aunque pasen los años la primer noche que veo salir a Orión por el horizonte sigo sintiendo una alegría de canela y piñatas en mi corazón. Para mi esas tres estrellas  siempre serán los tres reyes magos.