La primer fotografía de Plutón

  La bóveda de seguridad del Observatorio Lowell es un lugar mítico al que muy pocos tienen acceso. Ahí se guardan celosamente las placas fotográficas que Clyde Tombaugh tomó como parte de la búsqueda del Planeta X.

 Brian Skiff, quien tiene once cometas y un asteroide bautizados con su nombre, fue el encargado de mostrarnos el lugar. Brian ha trabajado en Lowell durante toda su vida y es el único que conoce la bóveda y su contenido como si se tratara de su armario personal. Sigue leyendo

Interferometría

En las planicies de San Agustín en Nuevo México se extiende uno de los telescopios más grandes del mundo: el VLA.

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Esta foto la tomé hace once años cuando visité por primera vez el Very Large Array. Se ve descolorida no porque la haya pasado por un filtro de instagram, sino porque volví a imprimir los negativos que tenía arrumbados en una lata junto con un montón de recuerdos de París.

El mes pasado regresé a ese maravilloso lugar (al VLA, no a París) y se me ocurrió que sería divertido explicar qué es esta técnica de interferometría y porqué les gusta tanto a los astrónomos.  Sigue leyendo

Todos somos Mauna Kea

¿Necesitamos otro telescopio en la cima de Mauna Kea? yo diría que no.

El actor Jason Momoa publica en su cuenta de instagram:

El actor Jason Momoa publica en su cuenta de instagram: “Estoy triste por no estar al frente [de las protestas] en este momento. Cuídense hoy. Háganlos dar la media vuelta. Aloha”. Detrás de él, los telescopios Keck y Subaru.

 Me siento sumamente indignada. Hoy me voy enterando de que la Doctora Sandra Faber, una eminente astrónoma de la Universidad de Santa Cruz, llamó a quienes protestan por la construcción del telescopio TMT en Hawaii “una horda de nativos mentirosos”… Luego intentó disculparse diciendo que como tenía prisa había enviado ese correo sin detenerse a pensar “cómo había escrito el mensaje o cómo podría llegar a ser interpretado”. Sigue leyendo

El noveno planeta

Oficialmente, Plutón es un planeta enano, pero muy pronto podría volver a las ligas mayores.

discovery telescope

Edificio que alberga al telescopio de 13 pulgadas con el que se descubrió Plutón. Observatorio de Lowell en Arizona, EE.UU.

Hace 85 años en este edificio de piedra, un joven de Kansas pasaba las heladas noches de invierno tomando fotografías del cielo. Su nombre era Clyde Tombaugh y buscaba al misterioso planeta X. Su determinación le costó dos dedos que perdió por congelamiento; sin embargo, dos dedos no importan cuando se ha encontrado el camino a la inmortalidad.

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Las pecas del Sol

El pasado 1 de octubre una Eyección de Masa Coronaria golpeó la Tierra y produjo auroras boreales visibles hasta el norte de California en  Estados unidos. Aunque no es un caso excepcionalmente raro, lo cierto es que podemos esperar mas eventos de este tipo en los próximos meses conforme el Sol se aproxima a su máximo de actividad.

El miércoles pasado me di a la tarea de fotografiar el Sol. Saqué mi cámara, le puse un filtro de Rainbow symphony y me quedé contemplando el atardecer a un lado de la carretera. A las 7:18 pm empecé la secuencia de fotos y me di cuenta que a pesar de mis esfuerzos por encontrar una línea de visión clara, los cables de la luz seccionaron mi disco solar como si fuera un pay de piña.

En esta foto podemos ver tres manchas solares con sus números de identificación (1579, 1582 y 1584), y su tamaño comparado con el tamaño de Júpiter y la Tierra. Crédito: Solar and Heliospheric Observatory (http://sohowww.nascom.nasa.gov/).

El Sol, como todo en esta vida, tiene sus ciclos. Y es que nuestra estrella no resultó tan perfecta como Aristóteles creía pues de vez en cuando aparecen manchas en su superficie. Estas manchas siguen un patrón de actividad que se repite aproximadamente cada 11 años, y el ciclo en el que estamos ahora  alcanzará su máximo en el otoño del 2013.

En algunas ocasiones las manchas solares se pueden ver a simple vista cuando hay una espesa neblina que evita que el resplandor del Sol nos deje ciegos (es muy importante recordar que NUNCA se debe mirar directamente al Sol porque dañaríamos nuestros ojos de manera permanente).

La manera más segura de ver las manchas solares es por medio de internet. En la página del Observatorio Heliosférico Solar de la NASA (SOHO) se pueden ver las imágenes tomadas por el satélite casi de manera instantánea. Las manchas solares son regiones de intensa actividad magnética con temperaturas mas bajas que en el resto de la fotosfera, por eso se ven mas oscuras. Pero el que estén mas “frías” no impide que hiervan, por el contrario, las manchas son el primer aviso de que una tremenda erupción se está cocinando. Estas erupciones, que no vienen del fondo del Sol como en el caso de los volcanes sino de una capa mas alta, y se llaman Expulsiones de Masa Coronaria (la corona solar es una región mucho más caliente y turbulenta que vemos como un halo durante un eclipse total). Tan solo esta semana se produjeron cuatro eyecciones, dos de ellas dirigidas hacia nosotros. Cuando esto sucede, un montón de partículas cargadas se encuentran con el campo magnético de la Tierra y producen auroras boreales cerca de los polos.  Como son tormentas magnéticas, las redes eléctricas y los satélites de los que dependen nuestras comunicaciones son los principales afectados, es por eso que se mantiene un monitoreo constante del clima en el espacio. En la página www.spaceweather.com uno puede suscribirse para recibir alertas en el celular cuando un evento de este tipo se acerca a la Tierra. Claro que si el satélite que le manda la información a su celular se daña, tal vez no sirva de mucho.

Detalle de una imagen de la corona solar tomada en el ultravioleta extremo (171 angstroms). Aquí podemos ver los bucles que unen dos regiones magnéticas de cargas opuestas. La temperatura característica de esta región es de un millón de grados (Kelvin, pero para fines prácticos en Celsius o Farenheit da igual). Credito: NASA Solar Dynamics Observatory (http://sdo.gsfc.nasa.gov).

Si lo que queremos es alta definición, la página del Observatorio de Dinámica Solar de la NASA SDO cuenta con imágenes en varias longitudes de onda a las que se les puede hacer acercamientos y ver con un detalle impresionante la superficie del Sol.

Yo por lo pronto me quedo satisfecha de haber conseguido las fotos que quería. No solo logré atrapar dos manchas solares, sino que también me quedé con las siluetas de los árboles en el horizonte guardadas para la posteridad.