A un año del sobrevuelo

La nave New Horizons se encuentra a más de cinco mil millones de kilómetros de la Tierra rumbo a su próximo objetivo en el cinturón de Kuiper, un objeto conocido como 2014 MU69. ¿Qué hemos aprendido de este mundo congelado?

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Imagen de Plutón tomada con la sonda New Horizons de la NASA el 14 de julio del 2015. Esta franja de 80 kilómetros abarca planicies, montañas y barrancas. Un ejemplo de la gran diversidad en el terreno de este pequeño planeta. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

Es difícil elegir una imagen o un resultado que refleje con justicia el trabajo de toda una década. Tan solo en el último año New Horizons nos ha enviado cientos de imágenes increíbles –postales de su viaje sin retorno– todas de gran calidad y con una resolución de apenas unos cuantos metros por pixel, algo nunca antes visto en una misión al espacio profundo.

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Plutón, el cometa.

La nave New Horizons sigue revelando más misterios sobre Plutón. Ahora encontró que tiene una cola de iones ¡igual que los cometas!

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Una lluvia de protones y neutrones provenientes del Sol se desvían al acercarse a Plutón debido a la interacción con su atmósfera. Crédito: Steve Bartlett y el Estudio de Visualización Científica de la NASA.

El último planeta, el primer cometa.

En 1755, casi un siglo después de que Isaac Newton publicara su Principia Mathematica, el filósofo alemán Immanuel Kant publicó su obra “Historia Natural Universal y Teoría de los Cielos”. En el primer capítulo plantea que, como los planetas se mueven en órbitas cada vez más excéntricas conforme se alejan del Sol, eventualmente los planetas más lejanos tendrán características propias de los cometas. Luego concluye que: Sigue leyendo

Tránsito de Mercurio

Imagen simulando el tránsito de Mercurio. Cada punto representa una diferencia de 30 minutos en posición. Crédito: Solar Dynamics Observatory

Imagen simulando el tránsito de Mercurio frente al Sol. Cada punto representa una diferencia de 30 minutos en posición. Crédito: Solar Dynamics Observatory.

Mercurio es ese planeta que logró evadir a Kepler y a Newton juntos. Su movimiento solo pudo ser comprendido cuando vino Einstein con su Teoría de Relatividad General donde el Sol hunde el espacio y hace que Mercurio tenga una órbita “en las laderas de una colina” por decirlo de alguna forma. En comparación, los demás planetas se mueven en un plano al que llamamos la eclíptica. Sigue leyendo

El planeta Nueve y el principio de incertidumbre.

En 1927 el físico alemán Werner Heisenberg propuso que, en mecánica cuántica, no se puede conocer al mismo tiempo la posición y la velocidad de una partícula con exactitud. ¿Sucederá lo mismo con los planetas? Tal vez solo con éste.

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Órbita del hipotético planeta Nueve, llamado también planeta X (equis como la incógnita, no X como el número romano 10) comparada con las órbitas de otros objetos trans-neptunianos. Crédito de la gráfica: A. CUADRA/SCIENCE

Tenía el plan perfecto: me levantaría a las cinco de la mañana, tomaría mi cámara y saldría rumbo al Crater de la puesta de Sol justo a tiempo para fotografiar la conjunción de los planetas con la Luna. Desafortunadamente el Universo tendría otros planes y el viernes por la tarde el mecánico dictaría la sentencia: Sigue leyendo

Recuento del año

Se acabó el 2015. Es hora de abrir las botellas y ponernos sentimentales.

Observatorio Lowell, Arizona

Observatorio Lowell, Arizona

Hace un año tomé esta foto del telescopio Clark y el mausoleo de Percival Lowell. Acababa de llegar al Observatorio para aceptar mi primer trabajo como astrónoma profesional. Estaba muy emocionada y pensaba escribir 200 papers, recorrer el Gran Cañon en bici y pararme en medio del cráter del meteorito Barringer que tiene más de un kilómetro de diámetro… Sigue leyendo

La ocultación de Venus

El año pasado fue Marte, ahora le toca a Venus pasar por detrás de la Luna.

La Luna a punto de ocultar a Marte el 5 de julio del 2014.

La Luna ocultando a Marte el 5 de julio del 2014.

Pobre blog, siento que lo tengo tan abandonado que ya hasta ha de tener telarañas. Pero bueno, vayamos al grano: Este 7 de diciembre la Luna pasará por delante de Venus ocultándolo por alrededor de dos horas. Para ver la ocultación no necesitan nada más que alzar la vista. También pueden usar unos buenos binoculares o un telescopio para ver otros detalles, como los cráteres de la Luna o a Venus en su fase de cuarto creciente. Solo tengan mucho cuidado de a dónde apuntan porque la ocultación será durante el día – el Sol estará a 43 grados de la Luna– y no queremos que nadie se quede ciego. Sigue leyendo

El día del sobrevuelo

La nave New Horizons acaba de sobrevolar el último de los planetas descubiertos en el siglo XX y el primero de una nueva categoría descubierta a principios del siglo XXI. 

Fotografía a color de Plutón tomada por la nave New Horizons el 13 de julio del 2015 cuando se encontraba a 768,000 km del planeta. Crédito de la imagen: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

En La víspera del sobrevuelo puse mi despertador a las 4:30 am para ver la transmisión de NASA TV. Normalmente a esa hora me encuentro en mi quinto sueño, pero en esta ocasión, la levantada valió la pena. La sala de prensa se inundó de emociones cuando una cuenta regresiva marcó el momento en que New Horizons se encontraba en su máximo acercamiento con Plutón a tan solo 12, 500 km de su superficie. Twitter explotaba con el hashtag #PlutoFlyby, ganándole incluso al Chapo Guzmán. Sigue leyendo

La primer fotografía de Plutón

  La bóveda de seguridad del Observatorio Lowell es un lugar mítico al que muy pocos tienen acceso. Ahí se guardan celosamente las placas fotográficas que Clyde Tombaugh tomó como parte de la búsqueda del Planeta X.

 Brian Skiff, quien tiene once cometas y un asteroide bautizados con su nombre, fue el encargado de mostrarnos el lugar. Brian ha trabajado en Lowell durante toda su vida y es el único que conoce la bóveda y su contenido como si se tratara de su armario personal. Sigue leyendo

El noveno planeta

Oficialmente, Plutón es un planeta enano, pero muy pronto podría volver a las ligas mayores.

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Edificio que alberga al telescopio de 13 pulgadas con el que se descubrió Plutón. Observatorio de Lowell en Arizona, EE.UU.

Hace 85 años en este edificio de piedra, un joven de Kansas pasaba las heladas noches de invierno tomando fotografías del cielo. Su nombre era Clyde Tombaugh y buscaba al misterioso planeta X. Su determinación le costó dos dedos que perdió por congelamiento; sin embargo, dos dedos no importan cuando se ha encontrado el camino a la inmortalidad.

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Cuando los planetas juegan a las escondidas

¡Por fin llegaron las lluvias! aunque eso significa que no habrá mucha observación del cielo nocturno, algunos afortunados podrán ver entre las nubes como la Luna oculta al planeta Marte el 5 de julio o a Saturno el 7 de julio.

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Después de varias semanas de tener que elegir entre el calor sofocante o un ventilador ruidoso, las noches finalmente son lo suficientemente frescas para dormir. No me importa que las nubes no me dejen ver las estrellas por unos cuantos días ¡me encanta la lluvia! el campo se llena de vida, el agua corre por los arroyos y los árboles se ponen relucientes.

El que haya unas cuantas cumulonimbus en el ambiente no quiere decir que tengamos que olvidarnos de la astronomía durante el verano, solo hay que ser muy pacientes y aprovechar que los latinoamericanos somos afortunados de tener dos ocultaciones en una semana: la de Marte el 5 de julio y la de Saturno el 7 de julio. Sigue leyendo