A un año del sobrevuelo

La nave New Horizons se encuentra a más de cinco mil millones de kilómetros de la Tierra rumbo a su próximo objetivo en el cinturón de Kuiper, un objeto conocido como 2014 MU69. ¿Qué hemos aprendido de este mundo congelado?

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Imagen de Plutón tomada con la sonda New Horizons de la NASA el 14 de julio del 2015. Esta franja de 80 kilómetros abarca planicies, montañas y barrancas. Un ejemplo de la gran diversidad en el terreno de este pequeño planeta. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

Es difícil elegir una imagen o un resultado que refleje con justicia el trabajo de toda una década. Tan solo en el último año New Horizons nos ha enviado cientos de imágenes increíbles –postales de su viaje sin retorno– todas de gran calidad y con una resolución de apenas unos cuantos metros por pixel, algo nunca antes visto en una misión al espacio profundo.

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Interferometría

En las planicies de San Agustín en Nuevo México se extiende uno de los telescopios más grandes del mundo: el VLA.

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Esta foto la tomé hace once años cuando visité por primera vez el Very Large Array. Se ve descolorida no porque la haya pasado por un filtro de instagram, sino porque volví a imprimir los negativos que tenía arrumbados en una lata junto con un montón de recuerdos de París.

El mes pasado regresé a ese maravilloso lugar (al VLA, no a París) y se me ocurrió que sería divertido explicar qué es esta técnica de interferometría y porqué les gusta tanto a los astrónomos.  Sigue leyendo

Todos somos Mauna Kea

¿Necesitamos otro telescopio en la cima de Mauna Kea? yo diría que no.

El actor Jason Momoa publica en su cuenta de instagram:

El actor Jason Momoa publica en su cuenta de instagram: “Estoy triste por no estar al frente [de las protestas] en este momento. Cuídense hoy. Háganlos dar la media vuelta. Aloha”. Detrás de él, los telescopios Keck y Subaru.

 Me siento sumamente indignada. Hoy me voy enterando de que la Doctora Sandra Faber, una eminente astrónoma de la Universidad de Santa Cruz, llamó a quienes protestan por la construcción del telescopio TMT en Hawaii “una horda de nativos mentirosos”… Luego intentó disculparse diciendo que como tenía prisa había enviado ese correo sin detenerse a pensar “cómo había escrito el mensaje o cómo podría llegar a ser interpretado”. Sigue leyendo

El noveno planeta

Oficialmente, Plutón es un planeta enano, pero muy pronto podría volver a las ligas mayores.

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Edificio que alberga al telescopio de 13 pulgadas con el que se descubrió Plutón. Observatorio de Lowell en Arizona, EE.UU.

Hace 85 años en este edificio de piedra, un joven de Kansas pasaba las heladas noches de invierno tomando fotografías del cielo. Su nombre era Clyde Tombaugh y buscaba al misterioso planeta X. Su determinación le costó dos dedos que perdió por congelamiento; sin embargo, dos dedos no importan cuando se ha encontrado el camino a la inmortalidad.

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El telescopio rojo

Mi primer telescopio llegó una Navidad hace 20 años. No era muy sofisticado pero a través de él descubrí que existen cosas más allá de las que los ojos pueden ver. 

Dibujo de Johannes Hevelius con un telescopio  (Selenographia: sive, lunea descriptio, 1647).

Dibujo de Johannes Hevelius con un telescopio (Selenographia: sive Lunæ descriptio, 1647).

Ese día supe exactamente lo que le iba a pedir a los Reyes Magos. Ahí estaba, un flamante telescopio tasco color rojo con tripié de madera posando sobre un estante. Fue amor a primera vista.

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El cometa que regresó del inframundo

–El infierno–, así debe sentirse la corona solar.

Imagen del Sol obtenida con el Solar Dynamics Observatory durante el momento del perihelio del cometa ISON (que no aparece en la foto). Datos cortesía de la NASA/SDO, HMI, y AIA.

Imagen del Sol obtenida con el Solar Dynamics Observatory durante el momento del perihelio del cometa ISON (que no aparece en la foto). Datos cortesía de la NASA/SDO, HMI, y AIA.

Ayer fue el día de gracias en Estados Unidos, pero para la comunidad astronómica era el día en que el cometa ISON alcanzaría su perihelio. Después de un viaje de millones de años, ese pequeño cuerpo congelado se acercó demasiado al Sol. Como a Ícaro que se le quemaron sus alas, al ISON se le quemó la cola (aunque suene a chiste). Sigue leyendo

El Gran Telescopio Milimétrico

Es una ironía que uno de los lugares más frío del Universo se encuentre en la cima de un volcán…

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La cámara AzTEC del Gran Telescopio Milimétrico se encuentra en un contenedor criogénico a una temperatura de 250 miliKelvin o -272.9 grados Celsius; apenas un cuarto de grado por encima del cero absoluto.

La semana pasada fui a la II Reunión de Estudiantes de Astronomía que se llevó a cabo en las instalaciones del Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (INAOE) en Tonanzintla, México. Hubo 87 participantes, todos ellos estudiantes de posgrado provenientes de los distintos institutos donde se puede estudiar astronomía en México  (de esto hablaré en mi próximo artículo). Al final de la reunión algunos subimos a conocer las instalaciones del Gran Telescopio Milimétrico, nombrado ahora Alfonso Serrano en honor a este gran astrónomo mexicano. Sigue leyendo

Las pecas del Sol

El pasado 1 de octubre una Eyección de Masa Coronaria golpeó la Tierra y produjo auroras boreales visibles hasta el norte de California en  Estados unidos. Aunque no es un caso excepcionalmente raro, lo cierto es que podemos esperar mas eventos de este tipo en los próximos meses conforme el Sol se aproxima a su máximo de actividad.

El miércoles pasado me di a la tarea de fotografiar el Sol. Saqué mi cámara, le puse un filtro de Rainbow symphony y me quedé contemplando el atardecer a un lado de la carretera. A las 7:18 pm empecé la secuencia de fotos y me di cuenta que a pesar de mis esfuerzos por encontrar una línea de visión clara, los cables de la luz seccionaron mi disco solar como si fuera un pay de piña.

En esta foto podemos ver tres manchas solares con sus números de identificación (1579, 1582 y 1584), y su tamaño comparado con el tamaño de Júpiter y la Tierra. Crédito: Solar and Heliospheric Observatory (http://sohowww.nascom.nasa.gov/).

El Sol, como todo en esta vida, tiene sus ciclos. Y es que nuestra estrella no resultó tan perfecta como Aristóteles creía pues de vez en cuando aparecen manchas en su superficie. Estas manchas siguen un patrón de actividad que se repite aproximadamente cada 11 años, y el ciclo en el que estamos ahora  alcanzará su máximo en el otoño del 2013.

En algunas ocasiones las manchas solares se pueden ver a simple vista cuando hay una espesa neblina que evita que el resplandor del Sol nos deje ciegos (es muy importante recordar que NUNCA se debe mirar directamente al Sol porque dañaríamos nuestros ojos de manera permanente).

La manera más segura de ver las manchas solares es por medio de internet. En la página del Observatorio Heliosférico Solar de la NASA (SOHO) se pueden ver las imágenes tomadas por el satélite casi de manera instantánea. Las manchas solares son regiones de intensa actividad magnética con temperaturas mas bajas que en el resto de la fotosfera, por eso se ven mas oscuras. Pero el que estén mas “frías” no impide que hiervan, por el contrario, las manchas son el primer aviso de que una tremenda erupción se está cocinando. Estas erupciones, que no vienen del fondo del Sol como en el caso de los volcanes sino de una capa mas alta, y se llaman Expulsiones de Masa Coronaria (la corona solar es una región mucho más caliente y turbulenta que vemos como un halo durante un eclipse total). Tan solo esta semana se produjeron cuatro eyecciones, dos de ellas dirigidas hacia nosotros. Cuando esto sucede, un montón de partículas cargadas se encuentran con el campo magnético de la Tierra y producen auroras boreales cerca de los polos.  Como son tormentas magnéticas, las redes eléctricas y los satélites de los que dependen nuestras comunicaciones son los principales afectados, es por eso que se mantiene un monitoreo constante del clima en el espacio. En la página www.spaceweather.com uno puede suscribirse para recibir alertas en el celular cuando un evento de este tipo se acerca a la Tierra. Claro que si el satélite que le manda la información a su celular se daña, tal vez no sirva de mucho.

Detalle de una imagen de la corona solar tomada en el ultravioleta extremo (171 angstroms). Aquí podemos ver los bucles que unen dos regiones magnéticas de cargas opuestas. La temperatura característica de esta región es de un millón de grados (Kelvin, pero para fines prácticos en Celsius o Farenheit da igual). Credito: NASA Solar Dynamics Observatory (http://sdo.gsfc.nasa.gov).

Si lo que queremos es alta definición, la página del Observatorio de Dinámica Solar de la NASA SDO cuenta con imágenes en varias longitudes de onda a las que se les puede hacer acercamientos y ver con un detalle impresionante la superficie del Sol.

Yo por lo pronto me quedo satisfecha de haber conseguido las fotos que quería. No solo logré atrapar dos manchas solares, sino que también me quedé con las siluetas de los árboles en el horizonte guardadas para la posteridad.