Plutón, el cometa.

La nave New Horizons sigue revelando más misterios sobre Plutón. Ahora encontró que tiene una cola de iones ¡igual que los cometas!

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Una lluvia de protones y neutrones provenientes del Sol se desvían al acercarse a Plutón debido a la interacción con su atmósfera. Crédito: Steve Bartlett y el Estudio de Visualización Científica de la NASA.

El último planeta, el primer cometa.

En 1755, casi un siglo después de que Isaac Newton publicara su Principia Mathematica, el filósofo alemán Immanuel Kant publicó su obra “Historia Natural Universal y Teoría de los Cielos”. En el primer capítulo plantea que, como los planetas se mueven en órbitas cada vez más excéntricas conforme se alejan del Sol, eventualmente los planetas más lejanos tendrán características propias de los cometas. Luego concluye que: Sigue leyendo

¿Dónde está el cometa Wirtanen?

A principios de año mencioné que este cometa alcanzaría en Julio su punto mas cercano al Sol, sin embargo, tendremos que esperar su siguiente visita en el 2018 para poder verlo a simple vista.

Credito de la imagen: T. Credner, J. Jockers, T.Bonev, Max-Planck-Institut für Aeronomie.

Imagen del cometa 46P/Wirtanen que muestra su composición en distintos colores: En rojo los iones de H2O+, en azul un gas neutro de cianuro (CN), y en amarillo el polvo que se encuentra principalmente en el núcleo. Credito: T. Credner, J. Jockers, T.Bonev, Max-Planck-Institut für Aeronomie.

Me encantan los cometas, son viajeros solitarios que a veces llegan causando un gran alboroto y a veces  pasan de largo sin que nadie los note. Algunos vuelven puntualmente y a otros nunca los volveremos a ver. Sigue leyendo

Habemus Cometam

Después de varios años de espera los habitantes del hemisferio norte tenemos un cometa que se puede ver a simple vista. Esta semana el cometa C/2011 L4 Pan-STARRS estará acompañando a la Luna antes de irse a dormir del otro lado del horizonte.

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Es tenue, se mueve rápido y si no saben donde buscarlo se les puede escapar. El cometa Pan-STARRS ha viajado durante meses desde la nube de Oort (un enjambre de cometas y asteroides residuales que se quedaron mas allá de la órbita de Plutón) hasta encontrarse ayer en su punto mas cercano al Sol. Ahora va de regreso, y quien sabe si volverá.

El cometa C/2011 L4 Pan-STARRS fue descubierto en Junio del 2011 mediante un telescopio robótico de la Universidad de Hawaii programado para sondear el cielo en busca de objetos cercanos a la Tierra como asteroides y cometas, de ahí su nombre.

El Telescopio de Rastreo Panorámico y Sistema de Respuesta Rápida (Pan-STARRS por sus siglas en inglés) tiene una cámara de 1.4 Gigapixeles, equivalente a poner 300 cámaras digitales comunes juntas, y puede fotografiar el cielo entero cuatro veces al mes, detectando cualquier objeto que se mueva con respecto a las estrellas de fondo.

¿Porqué es tan difícil encontrar al Pan-STARRS?

Este escurridizo cometa me estaba causando dolores de cabeza. Sabes que está ahí, justo hacia donde estas mirando, pero no lo puedes ver. El resplandor del cielo es casi tan brillante como el cometa mismo, y, por la inclinación de su órbita no es posible verlo cuando está completamente oscuro. Es todo un reto, pero vale la pena.

Varios días estuve vigilando el cielo y checando las fotos que los aficionados de todo el mundo suben a la página de spaceweather. Hasta el sábado 9 de Marzo se pudo ver el cometa desde Hawaii, que tiene la misma latitud que el centro de México. Era la señal que estaba esperando. Después de varios intentos y un par de días nublados, ayer me subí a la azotea y busqué pacientemente con unos binoculares. Eran como las 7:45 pm y ya me lloraban los ojos de tanto forzar la vista cuando finalmente pude verlo. Era como un diente de león cósmico que caía suavemente, la cola apenas se distinguía.  Una vez que lo encontré fue fácil seguirlo a simple vista hasta que se perdió detrás de la Sierra Fría 20 minutos después. Las luces de la calle y los cables de la luz no ayudan, espero ir a un mejor sitio esta semana.

Para verlo, hay que esperar el atardecer.

Media hora después de la puesta del Sol búsquenlo a menos de 10 grados de altura sobre el horizonte (mas o menos el ángulo que subtiende el puño cerrado al estirar el brazo). Esperen media hora mas y si no lo ven, seguramente ya se habrá ido. Afortunadamente la Luna nueva nos puede servir de referencia pues el martes 12, el miércoles 13 y el Jueves 14 se les podrá ver muy juntitos. Usen binoculares si tienen, y salgan de la ciudad.

Posición del cometa Pan-STARRS para el Jueves 14 de Marzo, mirando directamente al ponientemedia hora después de la puesta del Sol.

Posición del cometa Pan-STARRS para el Jueves 14 de Marzo, mirando directamente al poniente
media hora después de la puesta del Sol.

Si no lo pueden ver, no se desanimen. En Julio tendremos la visita del cometa 46/PWirtanen, y en Noviembre la del C/2012 S1 ISON. Este último promete ser todo un espectáculo.

Cometas y Meteoros

“…á la hora de la media noche vio salir el cometa con aquella cabellera tan linda y tan resplandeciente, que se quedó como atónito, acordándose de lo que Nezaualpilli le había dicho, quedó tan atemorizado que pensó en aquella hora ser muerto.”

Códice Durán (capítulo LXIII, página 489).

Moctezuma mira el paso de un cometa. Códice Durán, capítulo LXIII (Imagen de wikipedia.org).

En el capítulo LXIII de su Historia de las Indias de la Nueva-España y Islas de Tierra Firme, Fray Diego Durán cuenta la aparición de un cometa a principios del siglo XVI.  En aquellos tiempos Moctezuma Xocoyotzin gobernaba el imperio mexica desde la gran Tenochtitlan, hoy la Ciudad de México. Una noche un mozo (que se vio en la necesidad de levantarse en la madrugada por un llamado de la naturaleza) descubre en el cielo una cosa “maravillosa y espantosa”, por lo que despierta a todo mundo para mostrarles el fenómeno. Al día siguiente la noticia llega a el emperador quien no puede creer lo que le dicen, pues para eso tiene un equipo profesional de astrólogos cuyo trabajo es informarle de estos acontecimientos. Sin embargo se queda despierto toda la noche hasta ver salir el cometa con sus propios ojos. Moctezuma, atemorizado y muy molesto, manda matar a sus astrólogos y contrata nuevo personal.

“También a acontecido estos días que, por falta de no velar los astrólogos y adivinos y los hechiceros y encantadores de esta ciudad, no se nos a dado noticia de una cosa prodigiosa y maravillosa que a aparecido en el cielo, muchos días á, de lo cual creo que todos estais ignorantes por no tener quien os avise, ni quien tenga cuidado de mirarlo. Por tanto yo os mando que luego, sin mas dilación, á todos los astrólogos y hechiceros y encantadores y adivinos me los mateis… á causa de que parece que hacen burla de mí y muy poco caso de lo que les es encomendado y del oficio que tienen, y todo nace de no tenerme aquel respeto que era razón.”

Desafortunadamente los nuevos astrólogos no hacen mas que apoyar las funestas profecías de Nezahualpilli, rey de Texcoco, socavando así el ánimo del emperador poco antes de la llegada de Cortéz.

No es que los mexicas no hubieran visto un cometa nunca, el problema fue que no pudieron predecir su aparición; en realidad nadie lo hizo hasta que en el siglo XVII el astrónomo inglés Edmond Halley dice que un cometa  que se había sido visto por última vez en 1682 volvería en 1758. Lamentablemente Halley no vive lo suficiente para ver el regreso del cometa que ahora lleva su nombre.

Ahora sabemos que los cometas no son señales de los dioses iracundos, sino “rocas escarchadas” provenientes de los confines del sistema solar que siguen una órbita propia, y por lo tanto una vez localizados se pueden predecir sus trayectorias. Cuando se acercan al Sol el hielo que los cubre se vaporiza y forma la cola que los hace tan espectaculares.

Durante el calentamiento también se desprenden partes del cometa que pueden ser tan pequeños como granos de arena. El cometa Halley cruza la órbita de la Tierra cada 75 o 76 años, y con cada vuelta nos deja un caminito de piedras que caen en forma de estrellas fugaces. Esta lluvia de estrellas en particular es conocida como las Oriónidas porque se ven cerca de la constelación de Orion y se produce cada año alrededor del 21 de octubre pocas horas antes del amanecer.

Afortunadamente para los astrónomos contemporáneos hoy en día los cometas se pueden descubrir hasta un año antes de que se encuentren lo suficientemente cerca para verse a simple vista, como el caso del cometa C/2012 S1 (ISON) que se espera se vea tremendamente brillante cuando se acerque al Sol en Noviembre del 2013.

Mientras esperamos a que llegue C/2012 S1 (y lo bauticen apropiadamente), podemos salir por las noches a ver “cometitas” a lo largo del año.

Próximas lluvias de estrellas 2012-2013

Nombre Fecha Eventos por hora
Oriónidas 21 de Octubre 15
Leónidas 16/17 de Noviembre 10-15
Gemínidas 13/14 de Diciembre hasta 50
Cuadrántidas 4 de Enero 100
Lyridas 22 de Abril 10-20
Eta Aquáridas 5/6 de Mayo 10-20
Delta Aquáridas 28/28 de Julio 15-20
Perseidas 12/13 de Agosto  hasta 50